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【譯作】鑽石恆久遠?|Are Diamonds Really Forever?


文:吳莉瑋
圖:Vermin Inc via photopin cc

本文意譯《Making Economic Sense》書中的《Are Diamonds Really Forever?》,說明 DeBeers 的鑽石卡特爾的成功原因:政府支持的強制性卡特爾聯盟。此種卡特爾由於安哥拉內戰的關係,該國政府無力強制執行鑽石卡特爾政策,造成全球鑽石供應脫出 DeBeers 卡特爾控制,使得1986年的卡特爾集團面臨嚴重危機,後來,DeBeers 透過聯合國體系推動鑽石監管(Kimberley Process Certification Scheme),以「根除非洲血鑽石非法貿易、維護非洲地區和平穩定」為名,對毛坯鑽石進出口貿易進行監管,典型的當地政府靠不住就換個「超政府」靠的例子。

鑽石恆久遠?|Are Diamonds Really Forever?

作者:Murray Rothbard
譯者:吳莉瑋

國際鑽石卡特爾是歷史上最成功的卡特爾,遠比被醜化的 OPEC 還要成功,終於在其艱難時期凋零。一個多世紀以來,由倫敦羅斯柴爾德銀行(Rothschild Bank)所控制的強大南非戴比爾斯聯合礦業公司(DeBeers Consolidated Mines),管理並組織卡特爾集團,限制鑽石供應並將鑽石價格大幅抬高於市場水平。

DeBeers 不僅本身開採多數鑽石,它也說服世界上的鑽石礦商將自己開採的鑽石透過 DeBeers 的中央銷售組織(CSO)銷售,CSO 進行分等、經銷,販售原石給切削商與經銷商,也販售最終產品給消費者。

當然,即使是未受挑戰的卡特爾也不能完全控制其價格或市場,它取決於消費者需求。鑽石價格與利潤下滑的原因之一是當前的世界性經濟衰退。鑽石需求已大幅下降,特別是美國的消費性需求鑽石,消費者減少鑽石購買量並降級選購更便宜的寶石,這當然特別打擊昂貴石頭的市場。

但這種程度的卡特爾怎麼會在自由市場上成功?經濟理論和歷史都告訴我們,在自由市場上維持卡特爾,不管時間長短都幾乎是不可能的。限制供應量的公司,一方面會面臨卡特爾成員偷偷降低價格以提高市占率的挑戰,另一方面也受到因卡特爾利潤引誘而進入該領域的新競爭者挑戰。那麼,DeBeers 是如何在自由市場上保持世紀之久的卡特爾蓬勃發展?

答案很簡單:市場並非真正自由。更確切地說,世界鑽石生產主要中心的南非,沒有自由的鑽石開採業。政府不久前國有化所有的鑽石礦,任何人在他私有土地發現鑽石礦脈,該礦脈立即成為政府財產。南非政府再授權給礦商租用政府礦脈,事情就是這樣,你瞧!有資格的礦商不是 DeBeers 就是願意參與 DeBeers 卡特爾遊戲的其他公司。簡言之:國際鑽石卡特爾的持續與蓬勃發展,只因為它由南非政府強制執行。

強制執行充分實施:嚴厲制裁任何試圖生產「非法」鑽石的獨立礦工與商人,儘管這些鑽石是從私有土地中開採。南非政府投入大量資源巡邏海岸,射擊並逮捕據稱惡性的鑽石「走私船」。

早在 Gorbachev 前期時代,俄羅斯就宣布發現大規模鑽石礦脈。曾有一段時間,DeBeers 與其卡特爾成員害怕俄國人會在公開市場上出口鑽石,從而打破這個卡特爾集團。然而,不用害怕。身為專業壟斷者的蘇聯政府,很高興地與 DeBeers 達成協議,收到銷售自有鑽石給 CSO 的配額。

但現在 CSO 與 DeBeers 陷入麻煩。問題不僅是經濟衰退,而在卡特爾集團的結構,核心在於非洲國家安哥拉。這並不是說共產主義政府(或先前是共產主義但現在是準共產主義)拒絕與卡特爾合作。它一直都很合作。問題有三層。首先,儘管安哥拉內戰已結束,但政府已無力控制全國大部分地區。其次,戰爭結束後,讓獨立投機商能夠進入安哥拉北部境內盛產鑽石的 Cuango River 地區。第三,非洲乾旱使得 Cuango River 及其它河流乾涸,探礦者能輕易取得河床上留下的豐富沖積鑽石。

豐富的鑽石礦床,再加上中央政府無法強制執行卡特爾,50,000 名探礦者興高采烈地湧入安哥拉的 Cuango 河谷。此外,這些探礦者受到私人武裝安哥拉軍隊的保護。如約翰內斯堡的一名掮客所言:「如果你飛巡該地區,你可能會被導彈擊落。而那是 100 英里寬的河。你不能把它圍起來。」

至目前為止,DeBeers 透過不斷購買因為安哥拉鑽石湧入造成的「過度供給」來把持卡特爾價格;今年,卡特爾可能被迫購買超過5億美元的「非法」安哥拉鑽石,兩倍於該國的官方產量。DeBeers 損失慘重;因此,傲慢的貴族 DeBeers 主席 Julian Ogilvie Thompson,被迫宣布該公司自二戰以來第二次的削減股息。約翰內斯堡證券交易所的 DeBeers 股價隨即暴跌三分之一。

總體而言,1992 年時,DeBeers 的 CSO 必須購買價值 48 億美元的毛坯鑽石但同時僅能售出 35 億美元。這個大規模庫存可能會破壞卡特爾價格;為了避開這種可知災難,DeBeers 要求卡特爾成員削減 25% 的合約指定鑽石產量。如此的大規模削減,替個別企業偷進市場供應並逃避卡特爾限制設好舞台。難怪年逾八旬的 DeBeers 領導 Harry Oppenheimer 爵士,決定在八月底到俄羅斯「度假」,大概是為了說服俄羅斯人抵制從事鑽石自由市場競爭的任何誘惑。然而,幸運的是,自由競爭的力量以及全世界消費者對鑽石的需求,可能獲得勝利。