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【譯作】歐巴馬的自動除霜冰箱|Obama on Auto-Defrosting Refrigerators


文:吳莉瑋
圖:SS&SS via photopin cc

本文意譯《It's a Jetsons World: Private Miracles and Public Crimes》書中的「Obama on Auto-Defrosting Refrigerators」,Jeffrey A. Tucker戳破Obama所謂政府監管帶來創新的主張,用除霜冰箱為例,政府法規實際上不但沒有促成創新與進步,甚至可能造成產品成本提高、品質下降等問題。針對這類政客的胡說八道,當然,有人可以戳破真是幸福的事。

歐巴馬的自動除霜冰箱|Obama on Auto-Defrosting Refrigerators

作者:Jeffrey A. Tucker
譯者:吳莉瑋

上個禮拜我在找一個可以提高我家水壓的水電工,無視政府管制地讓我的家電運作更好。這種需求並不令人意外,政府管制搗亂我們的日常生活,不管是禁止販售高效率產品或者是干預家電用品的功能,政府在此方面的作用,無疑是降低我們的生活品質。

因此,當我聽到歐巴馬總統對美國商會的演講中提出與現實完全相反的論點時,我目瞪口呆。他嘲笑那些早在1848年就預測政府法規將帶來災難的預測。他說:「災難沒有發生,沒有一項出現。」然後他繼續說政府法規「強化」產業、「讓生活更美好」。法規管制「往往激發競爭與創新」。

我腦海中立刻浮現出一個畫面:賽跑競賽中,一群統治者緊緊束縛在跑者的腳上。不,這不會阻止賽跑,跑者發展出創新方式繼續前進,競爭也不會停止,這甚至有可能激發那些能者創造出本來不會出現的新技能。這些都是事實,但我們看著這個畫面的時候,並不認為會有跑者創新紀錄。如果沒有腿上的束縛,每個人都會表現得更好。

但歐巴馬的說法遠遠不只在主張業界克服監管成本。他還說我們的生活因為法規管制而變得更好。然後他用自動除霜冰箱當成具體實例。他真的這麼做,引述如下:
政府幾十年前就替提高效率設定了合宜的目標。這些目標經過深思熟慮,並不激進。企業們競相達到這些目標,而且屢屢超過這些目標。現在,一台典型冰箱的成本只需要以前的一半、所需能源只需以前的四分之一,而且你不需要敲碎結霜並把溫水放到冷凍庫裡來除霜。這替家庭與企業省下了數十億美元。
好吧,這個主張很明確,而且可以受檢驗。感謝許多Mises Blog上的評論者與LvMI的臉書粉絲,他們做了一些廣泛的調查,以下是我們的發現。

美國專利局在1928年頒發「冷卻單元或製冷系統的除霜方法」專利。不過,發明是一回事,市場營銷和生產則是另一回事。這個技術花了很長一段時間才出現在現實生活中。在1920到1930年代間,出現越來越多的專利。而其實,這些創新早在此之前就出現,如果沒有專利,這些創新技術可能可以更快進入消費市場,但無論如何,《Chain Store Age》在1947年的一篇文章寫道:
最近開發的「自動除霜」,由1907年設立於康乃狄克州哈特福的Bush Mfg. Co.發表,利用自動控制的水路替製冷線圈除霜。據稱,此設備優點在於價格低廉、方便安裝於現有水冷設備,而且能獨立於製冷系統作業。
回想一下,歐巴馬說法規在「幾十年前」制定。嗯,他的幾十年前大約63年!更重要的是,這些商品在1948年就已經出現在零售市場。

1948年3月13日,《Billboard》發表了一則加州奧克蘭的故事:
本市的Frosted Food O’Mat Inc.公司正準備發表新的冰淇淋自動販賣機,專為雜貨店、超市和百貨公司設計。可做成投幣式或手動式,可以提供多達六種口味。製造商聲稱,這台機器可以自動除霜。
到了1951年時,這些商品已經進入一般家庭。《Popular Science》的一則廣告內容如下:
Von Schrader Mfg. Co.:讓舊冰箱變成現代自動除霜冰箱的驚人配件!三千萬人期待。以無壓力的免費試用計劃銷售。只需要把它插上就不用管它。解放苦於除霜的婦女。節省電力。讓食物保鮮時間拉長、提高保鮮效果。延長冰箱使用壽命…成千上萬的婦女已經購買!
到了1958年時,這個偉大的創新似乎已經是舊聞。《Life Magazine》1958年的一份西屋冰箱的廣告,將「自動除霜」當成標準配備。那個時候的主要賣點是可以讓食物更快冷卻的「速冷器」,而這個賣點也被包裝成「明日的樣貌」。

有趣的是,我記得在我有生之年曾經出現過的冰箱問題,所以,相信1970年代初監管環境下所發生的一些事,促進自動除霜冰箱普及化,也不能就直接說是瘋狂。在此期間,政府開始推動能源使用效率,並規定製造商要符合一些標準,正如總統所言。

但有個嚴重的問題。自動除霜增加了冰箱與冰櫃的整體能源使用,而不是減少。正如1998年的政府報告說的:「自動除霜冰箱每單位製冷的能源消耗(以正規化標籤為基礎),高於手動除霜冰箱。」

換句話說,更直接能滿足法規的方法,就是拿掉除霜裝置,根本就不要安裝!因此,除霜設備不是因為法規而存在,但卻因為法規而消失。

所有證據都表明,事實與歐巴馬的聲稱正好相反。無霜冰箱是透過一般的市場方式出線。某家公司找到把這個功能包裝成奢侈品的方法並提供到特定市場,另一間公司則看到這個好處並進行模仿,然後將產品提供到其他市場(雖然這個過程可能會透過政府所謂專利的法規而減緩)。而其他公司看到這個功能可以解決龐大家庭問題的可能性,開始用更便宜、更有效率的方法製造,而目標市場則慢慢由奢侈品移到主流。隨著時間的推移,改良後的產品無處不在。

這其實是世界歷史上幾乎每一項創新的故事。不管是紡車或智慧型手機,民營企業為了超越競爭對手以提供消費者更好的服務而創新。為了要服務他人,他們有著變得更出色的理由。他們互相學習,並且改良現有技術(沒有專利的情況下)。

我們很難去想像歐巴馬心中的替代方案情境。可能會像這樣:民營企業提供一些足以搪塞消費者的技術,消費者勉強可以接受可是總是會出現惱人問題。民營企業不關心這個,只要利潤還在,問題就還在。沒有一個在私營部門的人有理由去改善任何東西,停滯也可以。

政府監管機構透過不斷地進出消費市場,想要找到創新並改進產品的方法,這些監管機構注意到這個問題,並發起一些任務。經過一番深思熟慮後,他們帶著槍挺進製造工廠:
聽好了:我們的公民覺得冰箱有問題。這些冰箱會結霜,我們希望你找到辦法解決這個問題。你到明年冬天之前要想出辦法來,不然你就完蛋了。
業界在槍口下合作,只因為政府官員的要求,他們爭先恐後地改進產品。企業根據政府法令製造產品,然後問題就會消失。這個過程將重複進行,而我們最後都會變得更好,感謝中央規畫者還有明智的公僕們,他們比其他人都更懂。在這種模式下,整個世界的發展可以在短短幾個月內就大幅改善!

當然,這純粹是幻想。歐巴馬的意思是要我們因為這些進步而對監管機構心存感激。有多少iPhone應用程式是官僚發明的?總統下一次會說Wii是官僚帶給我們的嗎?