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【譯摘】年輕人的經濟課 - 1.像經濟學家一樣思考


作者:Robert P. Murphy
譯者:吳莉瑋(電子書下載
圖片:吳莉瑋

年輕人的經濟課 - 1.像經濟學家一樣思考

在這一課中,你將學習:
  • 「像經濟學家一樣思考」是什麼意思。
  • 經濟學家能協助解答什麼類型的問題。
  • 為什麼對每個人而言瞭解基本經濟學很重要。

像經濟學家一樣思考

這本書是一本用新方式看待世界的手冊。掌握了這些課程內容後,你瞭解事件的眼光,將是那些未受訓練的同儕可能會忽略的。你會發現那些他們忽略的模式。像經濟學家一樣思考的能力,是此教育的重要組成部分。只有運用健全的經濟思想,才能搞懂世界是如何運作。為了能在宏大政治理念、你的職業還有生活上的家庭財務狀況做出負責任的決定,你必須先學習基本的經濟學。

人類歷史發展的過程中,許多具有創意且謹慎的思想家,已經發展出了研習這個世界的一些原則。每個原則(或學科)都像展現在我們面前的歷史,提供了自己的觀點。在完整的教育中,學生必須熟悉每個領域中最重要的發現。經濟學已經證明了自己值得被普遍研究。一個全方位的青年不僅習知代數、但丁和光合作用,還能夠解釋價格上漲的原因。

你所研習的每一門學科,都包含學科內自認重要的知識,以及日常生活中可能有用的實際應用。例如,每個學生都應對天文學有基本了解,因為它說明了偉大的宇宙;但當帆船運動員在失去航向時,基本天文學知識也可以派上用場。另一個不同的例子,譬如數學。研究先進微積分可以獲得純粹的優雅作為回報(雖然有些學生覺得這可能不足以獎勵所需的辛苦!)。但每個人都需要知道基本的數學運算以在社會中正常運作。

我們在經濟學學科中將看到同樣的模式。一方面,學習能夠解釋任何經濟體運作的一套原則或「法則」,無論是古羅馬時期、蘇聯或在愛達荷州波夕的一個園遊會,本身就很迷人。然而,經濟學也可以在很多日常事務上提供實際的指導。經濟學的知識本身不會使你致富,但是,忽略這本書的課程內容將讓你保持貧窮,可能是個不錯的打賭。

經濟學家以獨特的方式看世界。看到一張圖片上頭人們排隊等待遊樂園裡受歡迎的雲霄飛車時。生物學家瀏覽此景象可能會注意到快要輪到自己的人會開始出汗。物理學家可能會注意到第一次的爬升軌道最高。社會學家可能會注意到不同種族的乘客被安排在一起。經濟學家可能會注意到第一車和最後一車的排隊隊伍比其他的長,可能是因為人們雖然不喜歡等待,但他們更喜歡坐在最前面或最後面。

經濟學角度並非在每種情況下都有用。本書的課程內容在足球場或舞會就顯得不相關。但在生活中,你會遇到許多至關重要的情況,需要以健全的經濟學知識輔助決策。並不是每個人都要成為經濟學家。但每個人都學習如何像經濟學家一樣思考卻非常重要。

經濟學是一門科學嗎?

在本書中,我們採取經濟學構成獨立科學的看法,就像化學和生物學一樣是不同的研究領域。我們會以科學的方法逐漸導入課程,這指的是,我們將使用一組客觀的分析「工具」,不依賴於特定的道德或文化假設。不管是共和黨員還是共產黨員,也不管是住在紐西蘭還是索馬利亞,經濟學的原則或法則都是相同的。

警告!當我們說經濟學是一門科學時,並不是指我們將像核物理學家研究原子在加速器的碰撞結果那樣,進行實驗以測試經濟法則。像經濟學這樣的社會科學與物理學等自然科學之間,存在重要區別。我們會在第2課中更詳細地解釋這點,但現在我們只是想提醒你,透過心理推理就能發現基本的經濟原則。想要「測試」這些經濟法則是沒有意義的,就像想要拿尺出去「測試」各種幾何學的證據一樣沒有任何意義。本書的課程內容將經得起時間的考驗,不會有因為明日的新實驗發現就遭受推翻的危險。實務上,專業經濟學家做出的各種猜測,其中有許多被證明錯誤。但經濟理論的核心-本書涵蓋的法則與概念-並不可測試;它只是一個觀察世界的方式。

儘管可能會將經濟科學與自然科學混淆,我們仍採用科學這個詞,因為強調確實存在經濟客觀法則相當重要。當政客們無視經濟學的教導,他們的計劃最終會變成災難,想像一下NASA忽略物理定律會造成的混亂!

經濟科學的範疇與界限

人們經常誤解「經濟學是錢的研究」。是的,經濟學明顯有許多錢的討論,而事實上經濟學的基本目的是要解釋市場上出售的各種商品與服務的不同價格,這些價格以貨幣單位呈現。
與這個普遍的誤解相反,經濟學比單純的錢的研究更廣泛。經濟學最廣泛的範疇,可以被定義為交換的研究。這將包括所有正常市場條件下的交換,賣方提供實際物品或服務,換來買方提供的恰當數量的錢。但經濟學也同樣研究以物易物,交換者直接相互交換商品或服務而不使用錢。

將範疇推到極致,經濟學甚至也有很多對於被孤立之個體採取行動以改善自身狀況的討論。這通常被稱為「魯賓遜經濟學」,以遇到船難而漂流到(顯然是)荒島上的虛構人物魯賓遜為名。我們將在第4課中研究魯賓遜經濟學。顯然,即使是孤立個體的行為仍具有「經濟性」,因為他運用自然賦予的東西,並換成他希望能過得比較舒適的環境。

貫穿所有交換案例的共同主題是稀有性概念。稀有性可以簡單地透過有限資源與無窮慾望的觀察解釋。即使是比爾.蓋茨也面臨權衡的選擇,他不能隨便做任何他想做的事。如果他帶著妻子到一家豪華餐廳用餐,他已經減少了自己的選擇(即使只有一點點),並降低了他在未來購買其他東西的能力。我們可以如此形容這個情況:比爾.蓋茨需要節約自己的資源,因為它們是有限的。

稀有性產生了人們普遍稱為「經濟問題」的情況:在社會中,我們應該怎麼決定,以我們手中掌握的有限資源,哪些商品跟服務要被生產?在第5課中,我們將看到私有財產制度是如何解決這個問題。但這個問題的根源來自於稀有性。

警告!經濟學不研究只關心物質財富或獲利的假設性「經濟人(economic man)」。這又是另一個對經濟學內容常見的誤解。不幸的是,這種刻板印象有部分是真的,因為很多經濟學家實際上建立充滿虛構人物的經濟模型,這些虛構人物都很自私,只會在被強迫的時候才會採取無私行為。但在本書中,你將不會學到任何那類的理論。相反的,本書的課程內容不限於那些吝嗇鬼;我們所發展的法則適用於德雷莎修女,也適用於唐納.川普。

在這本書中所教授的經濟科學,並沒有告訴工人應該接受工資最高的工作,也沒有告訴企業主在營運業務時只考慮財務問題。這些要點將在隨後的課程中闡述得更清楚,但我們必須先強調往後的書頁中不存在「經濟人」;我們所討論的原則,總是在解釋真實世界的人們(real people)在面對稀有性時的選擇。這些原則包含資源有限但慾望無窮的事實,而這些原則也廣泛到足以涵蓋任何形式的慾望。

真人經濟學

經濟學處理真實個人的實際行為。它的法則既不涉及理想人或完人、不涉及無稽的「經濟人」妖怪,也不涉及統計觀念的「平均人」。具有弱點與限度的人,他生活的每個行為,都是(經濟學)的題材。

-Ludwig von Mises,《Human Action》,Auburn, Ala.: Ludwig von Mises Institute,1998年,頁646-47

經濟學研究並試圖解釋人們如何進行交換。一個遇到船難的水手想要以木棒和兩顆石頭「交換」一堆營火,傳教士想要用自己的閒暇時間「交換」成到一個居民從未見過《聖經》的遙遠密林的艱苦旅行。一個完整的交換學理論,必須包括這些種類的案例,而不只是股票經紀人以100股交換2,000美元這種更熟悉的例子。

為什麼要研習經濟學?

研習經濟學的其中一個原因是它本身就很有趣。當你停下來,想想現代經濟中的每天都發生了些什麼事,將會令你屏息。想想曼哈頓這個繁華大都市,數以百萬計的人擠在不到23平方公里的小島上工作。顯然這個小島本身無法生產足夠的糧食養活這群人。有些讀者開始不理解這種說法:一些世界上最好的餐廳都在曼哈頓!這些精緻的餐廳依賴供應商所提供的原料來產出昂貴的菜餚。如果火星來的入侵者放一個塑膠罩把曼哈頓給圍住(留下一些小孔用來通風),不到兩個月,成千上萬的紐約客將死於飢餓。

然而,現實世界中沒有火星人的塑膠罩妨礙貿易,每天都有農產品、汽油成品和其他物品被運到曼哈頓,讓這些居民不僅維持生存,實際上還茁壯成長。曼哈頓小島上的工人將手上資源轉換成一些地球上最有價值的商品與服務,想想那些昂貴的首飾、服裝、金融服務、法律服務,還有曼哈頓「產出」的百老匯演出。當你想想這些過程中令人難以置信的複雜性時,這些操作完美到我們當成理所當然真是個奇蹟。本書的課程內容透露了一些關於市場經濟如何日復一日地實現這種壯舉。

另一個研習經濟學的原因,是它會幫助你在個人生活與職涯中的決策。當然,在這本書的課程內容本身不能讓你致富。而是會給你一個框架,幫助你分析計劃,使你更容易實現自己的目標。譬如,學習幾何學本身不會讓你成為專業工程師或設計出四條車道的橋樑。但沒有人會想要把車開到對幾何學無知的人所設計的橋上。

除了它的內在美與適用到實際生活的應用,由於我們生活在受到政府活動干擾的社會中,經濟是個重要的議題。不像其他科學學科,為了維護社會本身,經濟學的基本真理必須讓夠多的人知悉。如果街上某個人認為量子力學是個騙局,這不會有什麼問題;物理學家不需要這個平凡人的批准就能繼續他們的研究。但是,如果大多數人認為最低工資法能幫助窮人,或者是低利率能治癒經濟衰退,那麼訓練有素的經濟學家也無助於避免這些政策對社會造成的損害。

出於這個原因,學習基本經濟學是每個青年的責任。本書的課程會告訴你如何學習。

課程小結…

  • 本書將教你像經濟學家一樣思考。不同的學科(化學或生物等)提供了看待世界的不同觀點。在某些情況下,有些觀點比其他觀點有用。經濟學是門獨特的領域或科學,它對於社會世界是如何運作有重要的見解。
  • 經濟學研究交換。在現代經濟中,最常見的交換涉及貨幣,但經濟原則適用於任何類型的交換。
  • 因為忽略本書課程內容的破壞性政府政策所帶來的危險,每個公民都應了解基本的經濟學。

新的術語

  • 以物易物(barter):人們直接交換商品與服務,而不是用貨幣當成交換媒介。
  • 稀有性(scarcity):形容慾望超過可用來滿足慾望的資源。稀有性是個普遍事實,它讓人們進行交換。
  • 權衡(tradeoffs):人們每作出一個選擇時其它選擇就會減少的不幸事實(稀有性所造成的)。

問題研究

  • 經濟學能讓你富裕嗎?
  • 經濟學是一門科學嗎?為什麼是或為什麼不是呢?
  • 稀有性影響每個人嗎?
  • 經濟法則也在高度戒備的監獄裡運作嗎?
  • *了解粒子物理學對於一般人來說難道不也同樣重要,因為這項研究的資金大多來自政府補助?

*困難題材。
**具挑戰性題材。