跳到主要內容

【譯摘】年輕人的經濟課 - 23.商業週期


作者:Robert P. Murphy
譯者:吳莉瑋(電子書下載
圖片:marsmet526 via photopin cc

年輕人的經濟課 - 23.商業週期

在這一課中,你將學習:

  • 商業週期的典型元素。
  • 政府干預如何導致商業週期。
  • 大規模失業的原因。

商業週期

商業周期也被稱為繁榮與蕭條週期,指的是似乎困擾著市場經濟的週期性節奏。出於某種原因,生活在資本主義經濟的人們,並未享受著不間斷的增長,而是經歷繁榮和衰退階段的交替。在商業週期的繁榮階段,企業擴張並僱用工人,工資和價格上升、股市飛漲,有一種普遍的亢奮。然而,出於某種原因,經濟總是開始飛濺,最終進入衰退,工人失去了他們的工作,業務銷售與工資大幅下跌,股市下跌甚至崩潰。

大多數人,甚至包括許多資本主義迷,都認為商業週期是純粹市場經濟的固有屬性。事實上,也因為這種普遍的看法,也很流行讓政府從事反週期政策以馴服所謂極端的市場。例如,許多分析師說,社會福利計劃和累進所得稅除了它們其它可能的優點外,還能夠「緩解」不受監管的商業週期跌宕起伏。在繁榮時期,人們被推入更高稅級(因為收入增加),因此政府收入增加,額外的稅收在衰退時期可作為緩衝,同時也能「降溫」當前「過熱」經濟。[1]

然後,當衰退發生時,失業救濟和食品券等政府項目就會自動進場,並提供那些失業者的生活必須。根據普遍的認知,透過這種方式,可以讓衰退的經濟活動,不至於進入失業者導致消費減退從而傷害企業收入等等的惡性循環。反週期政策概念反映在傳統經濟政策討論主題之一,即,政府(美聯儲)應該使用各種權力,導引經濟通過繁榮與衰退的波濤。在這個流行的觀點中,政府和美聯儲的目標或職責是提供公民據稱會發生在純粹自由市場的穩定生活水平及平穩增長。

本書看到這裡,你應該對這些政府干預能夠「修復」經濟的典型主張抱著存疑態度。我們已經看到了一些由政府干預而非自由市場所造成的社會問題,包括惡質房東、販毒集團暴力、城市公寓短缺等。

事實上,當涉及宏觀經濟時,也就是對整體經濟而非單獨產品或勞動市場的研究,另一種觀點是將商業周期歸咎於政府干預。根據這個學派的思想,[2] 當政府人為地將利率壓到低於自由市場的水平時,可以造就虛假的繁榮時期。但幻覺不會永遠持續下去,這棟經濟紙牌屋會在某些時候倒塌,並導致那些讓我們聯想到「衰退」的事情。

我們在這本入門書中只能提供你這個商業週期解釋的大概。將此主題留到最後一課討論,是因為它將需要一些早期課程中的概念。儘管有些材料可能對你而言過於進階,我們仍建議你盡量消化本課的內容,因為瞭解商業週期的成因對於公民而言至關重要。如果在接下來的篇幅中出現的理論正確,就意味著政府不只引起商業週期,那些政府在衰退期間提供的「藥」,事實上是「毒」。

政府如何引起商業週期

為了瞭解政府干預如何引起令人熟悉的商業週期跌宕,讓我們先來回顧一下,純粹市場經濟中的消費者決定增加儲蓄時,經濟會發生什麼事。

可持續發展、市場導向的經濟增長

在第4課中,我們解釋獨自流落荒島的可憐魯賓遜,如何能透過紀律與遠見提高自己的生活水平。透過儲蓄(而非消費),魯賓遜用赤手收集的椰子建立出庫存,最終使他可以開始把自己的時間以及其它島上的資源,投資在資本品上,例如打椰子的長棍。長棍和其它資本品,使得魯賓遜的勞動生產力將在未來大幅增強,如此一來,相較於剛漂到島上的情況,他可以享受更多椰子、魚、住屋品質與休閒時間。

在第10課中,我們將魯賓遜世界的這些基本見解應用到現代市場經濟。在這種情況下,人們也可以透過削減目前消費、儲蓄與投資,提高未來的生活水平。

回想一下利率在這個過程中所發揮的具體作用:當經濟中的大多數人為了安排退休計畫(或提供更多遺產),而決定削減當前開支,就會導致利率下降。[3] 較低的利率提供信號,讓企業家借更多錢並投資在長期計畫上。這是因為,那些在販售輸出品以取得「收入」前必須要「投入」資金的投資項目,會因為利率高低而影響投資獲利與否。隨著市場利率下降,被(時間)懲罰的長期投資項目越來越少,而企業家看到投資的綠燈,開始僱用工人、購買原料來進行投資計畫。

關鍵是要記住,在可持續與市場導向的擴張中,利率下降的原因是因為人們減少消費並增加儲蓄,因當前銷售下降而縮減營運規模所省下的資源就會流入新的投資項目。例如,如果消費者削減餐廳用餐與購買DVD的消費,然後每個月儲蓄更多到賬戶,那麼,餐館可能得裁員,一些生產DVD的工廠可能被迫關閉。這些工人和資源會被「釋放」,而後被吸收到不斷擴大的其它行業,即,那些因為較低利率而正在成長的行業。

在可持續與市場導向的擴張中,工人以及其它資源被重新調配,從目前的消費品轉而投入資本品。就像魯賓遜不將勞動投入採集椰子而去打造長棍一樣。當然,在這兩種情況下,終極目標都是為了享受更多消費品。但礙於稀有性,會出現暫時性的權衡,減少當前消費以資助更多的資本品。最終,這種禁慾的成果將超過付出本身,重點是要記住,可持續的繁榮與經濟增長,仰賴於紀律與耐心。在沒有新技術發明或發現新自然資源供給的狀況下,沒有什麼神奇方法可以提高勞動生產率,來讓每個人都可以在增加消費的同時增加未來的可消費額度。

不可持續、政府導向的經濟增長

現在,我們假設政府官員沒有可持續增長經濟所需的那種耐心;他們想獲得更多投資帶來的好處,又不想經歷提高儲蓄帶來的痛苦(即降低消費)。為此,央行(美國的話是美聯儲)推動利率降到低於自由市場水平。美聯儲使用具體機制具有相當技術性,但你可以簡單想像美聯儲印了新的百元美鈔並丟入可貸資金市場,並用低於市場利率的水平借出這些新錢。實際上,美聯儲成為(從印鈔機生出來的)可貸資金供應商,並使供給曲線右移。


可貸資金市場

從表面上看,這種操作的結果類似市場導向的擴張。在較低利率下,企業家們開始投資在原先利率下將會虧損的長期項目。由於美聯儲提供的「廉價貸款」,他們開始購買那些本來無法負擔的投入、僱用工人並購買原料。

然而,不同於市場導向的擴張,政府導向的擴張並沒有相對應的餐館、DVD和其他零售行業消費下降。相反的,這些企業正享受銷售額增加,因為較低的利率減少人們儲蓄的動機,所以人們花更多的錢在當前享受上。換句話說,當資本品行業的企業家正經歷熱潮時,消費品行業也同樣經歷熱潮。因此,看來似乎每個部門都開始增長。僱用新員工的競爭導致工資率上升,這又進一步貢獻了繁榮的感覺。

但我們知道這種感覺一定是幻覺。政府並沒有研究出新科學配方或者偶然發現未知的油田,政府所做的只是印出一些綠色紙片然後交到企業家手上。這個行為本身不會改變稀有性這個事實。物理上不可能讓經濟中的同一批工人、同量原料與設備,同時生產出更多拖拉機與更多電視機。在市場導向的擴張中,為了生產更多拖拉機,消費者得削減電視機(和其他消費品)的消費。然而,在政府導向的擴張中,初步看來像是魚與熊掌兼得,不需要任何等待期就可以同時生產更多資本品與更多消費品。這是怎麼回事呢?

答案是政府扭曲的利率誤導企業家。請記住,自由市場價格的功能之一是提供協調經濟活動的信號。政府透過人為性壓低借入資金,(嚴格地說)政府愚弄了投資者,讓投資者表現得像是有比實際存在更多的儲蓄。因此,經濟中各部份的企業家運用資源的方式無法匹配,也沒有人的計畫能與消費者分配薪水的期望相匹配。

你可能會認為,這種混淆與離間會立刻在實際經濟事實中顯露。畢竟,如果NASA使用錯誤的物理或工程「法則」建造火箭,他們很快就會發現自己的錯誤。然而,當問題涉及政府引起的虛假繁榮時,有的時候得花上好幾年才會開始顯露事實。

這種延遲的反應可能是因為資本的消耗。換句話說,實際上有可能可以突然同時生產更多資本品[4](拖拉機、鑽床、角材)和消費品(電視、音樂播放器、自行車),至少短期上。如果企業家忽視現有資本存量的折舊,這個權衡可以被暫時推遲。

為了生產,不管是消費品還是資本品,企業家需要使用現有工具與設備。經常性的使用將造成折舊,磨損或消耗這些物品。就算魯賓遜在最初的儲蓄和投資已見成效後,他仍必須定期維護他的長棍,或逐步打造新長棍,來取代變得破爛的舊長棍。現在市場經濟也同樣如此。為了維持目前的生活水平,每年也必須投入部分的產出來維護與更換那些用於生產的資本品。

現在,你應該能夠理解錯誤的政府導向擴張或繁榮的大致輪廓。注入金融市場的新錢資金所導致的虛假價格,誤導企業家,讓他們在沒有實際儲蓄的狀態下,不知不覺中開始進行長期項目。這種猜謎遊戲可能會持續多年,透過「吃老本」而非將足夠資源投入維持現有經濟結構的方式,讓每個人都好像享有較高的生活水平。當然,絕大多數人並沒有意識到,這些創紀錄的利潤與企業增加的價值,都只發生在紙上。一旦衰退開始,市場價格快速回落到較真實的水平時,每個人都會意識到他們在繁榮時期的表現有多愚蠢。

人為性繁榮後的必然衰退

在典型的商業週期中,一旦物價通膨使得央行提高利率時,(表面上的)繁榮時期就會開始衰退。回想一下,在第21課中,我們了解到,貨幣通膨(其他條件相同下)會導致物價上漲。不管新貨幣的創造目的為何,這個因果關係都存在。當央行(美聯儲)創造新錢以增加可貸資金供給時,主要會產生兩個扭曲:(1)低利率給出(錯誤的)儲蓄增加訊號造成人為性繁榮,以及(2)價格上漲。

隨著繁榮時期的發展,如果希望保持「刺激」,央行一般會繼續注入新資金到可貸資金市場。開始所注入的一次性新錢,譬如10億美元,過了一個禮拜後會迅速透過可貸資金市場進入經濟中流通。利率會下降,但只是暫時的,為了將利率持續保持在低於市場利率的水平,央行必須要持續送入新錢。

然而,連續注入的新錢可能會迅速失去推動經濟繁榮的功能,因為企業家將因應新情勢而調整,這些新錢的影響將在很大程度上在企業家們的計算中被抵銷。還有個顯而易見的事實,隨著時間推移以及貨幣存量增長,某筆給定的新錢所造成的影響將越來越少。最後,也許是最重要的,隨著不可持續的擴張帶來的「真正」問題開始浮現,隱藏日益失衡的生產結構需要越來越大量的貨幣通膨。

出於這些原因,若是央行希望保持明顯的經濟繁榮,通常需要不斷地注入金額越來越多的新錢。但這最終將導致不同價格陸續出現令人擔憂的峰值,也許這會先打擊金融市場和大宗商品市場,但最終會體現在零售店的價格上。隨著物價逐漸上漲,越來越多的分析師和廣大民眾開始質疑央行的「寬鬆貨幣」與「廉價信貸」政策。

因此,央行也許會在實施擴張性貨幣政策幾年後的某個時間點開始退場,至少減緩將新錢注入可貸資金市場的速度。這使得利率開始上升,貼近真正的自由市場水平。由於市場價格變得更加準確,許多企業家看著那些半成品以及顯然不應該啟動的宏偉計畫,意識到自己幹了蠢事。這些企業家會開始做一些補救措施,有些企業需要立即停止、解僱工人,並把設備與存貨賣給出價最高的投標者,把這些資源納入那些不全然是虛假繁榮的企業。有一些企業可以撐著,但會蒙受巨大損失,並經歷一段縮緊開支的時期。

大規模失業的原因

商業週期最重要的一個層面是經濟衰退階段的大規模失業。然而,諷刺的是,那些多數人建議用來「幫助」就業的政府政策,反而延長了經濟衰退,並且播下未來再次出現之不可持續繁榮的種子。

政府推低利率的干預政策,刺激出人為性繁榮的經濟繁榮時期。「虛假的」借貸價格導致企業家借得比實際儲蓄多。還記得,第12課提到純粹市場利率可以將儲蓄分配給所有相互競爭的借款人,這個過程並不僅限於貨幣,同時也有實體資源參與其中。如果工人與原料被投入於預計兩年內完成的新汽車製造廠,那麼這些資源就會被「鎖定」在該項目裡至少兩年,直到開始以新車的形式「享用果實」。

在人為性繁榮期間,因為虛假利率相當寬鬆,許多這類長期項目因而啟動。但是,單純的印新鈔實際上不會創造出更多工人或者是資源。如果建立新的汽車廠,仍然會吸走本來可以用在其它地方的資源。如果在繁榮的早期階段啟動太多這類計畫,實際上不可能把它們全部完成。央行越早退場越好,讓利率回歸到適當的水平,讓企業家能及早發現錯誤,並停止繼續深入進行那些錯誤的投資項目。

當熱潮崩潰並進入衰退時,震驚於自己在繁榮時期所犯下之錯誤計畫的每個人都需要重新評估自己的情況,市場上會出現一段混亂時期。如果我們退一步思考這個調整過程,經濟在返回可持續增長的道路時,必須如此:那些在繁榮時期被捲入無利可圖之計劃或部門的資源,現在需要重定位到其他地方。這個過程也包括勞動力資源,意味著一旦經濟開始衰退後,那些剛好處於極其無利可圖(但在繁榮時期盈利)之行業的人,將失去他們的工作。

例如,建造新車廠的工作已經進行了6個月,還剩下18個月才完成,但(依據市場新訊息)不會有足夠的購車者可以支撐這項計畫,顯然,立即停止建設是明智的決定。從整體經濟的角度來看,政府為了防止建築工人失業,就用納稅人的錢去補貼工廠,並「創造就業」去生產沒有人要買的汽車,這不能說是「富有同情心」。不,應該讓那些工人以及其他(可再利用)資源,流往事實上有利可圖的其它計劃或部門,這才是正確的。

這種由「嚴厲之愛」所提供之建議所產生的問題,當然,就是經濟需要一定的時間才能在人為性繁榮熱潮後平衡,尤其是那些持續多年的人為性繁榮。因此,在經濟復甦期間,那些失業工人有可能會在幾個月內或甚至更久,無法在經濟中找到一份具有生產力的職位。許多人不願等待「自由放任治療」開始見效,而偏好政府干預並提供即時援助。

然而,即使情況如此,瞭解長時間的大規模失業所發揮的實際功能,相當重要。還記得,徹底的中央計劃,即純粹社會主義的關鍵缺陷:如果沒有市場價格與損益測試,中央計劃者不知道如何有效地利用可供處置的資源。例如,若是在現代美國,中央計劃者不知道有多少人「應該」去當腦外科醫生、建築工人或學校教師,更不用說美國的每個特定城市應該各居住多少人。

同樣的道理,沒有人,甚至也沒有任何專家小組,可能會知道經濟衰退期間該如何調整經濟的「正確」方式。例如,想想那些在2000年到2006年房地產熱期間,在拉斯維加斯蓋房子的建築工人,顯然,有太多的工人(和木材與釘子等其它資源)在這些年間投入拉斯維加斯的房地產業,事實證明,這些人應該用這些勞動時間去做別的事才「正確」。

但是,要做什麼?每個在拉斯維加斯地區的建築工人都是獨特的個體,有著不同的技能、興趣與個人情況。可能有人應該坐巴士去德州煉油廠工作才「正確」。可能有人該回去學校取得文學博士學位才正確。可能有人應該要忍受減薪並等待房地產市場復甦,因為他的妻子是一位成功拉斯維加斯律師的私人助理。

現在,我們開始對問題的範疇有些概念,我們瞭解純粹市場經濟是最好的解決方法。在繁榮倒塌後,許多工人都瞭解到,自己無法再像以前一樣拿到那麼多工資。這就是為什麼我們說經濟繁榮的那些年只是幻覺,人們並不像他們以為中的那麼富有。現在,那些失業工人開始找工作,希望新的工作提供的薪水還有條件不要比舊工作差太多,也不用搬到其它城市。

讓人們去找新工作需要時間。失業工人尋找工作的時間越長,他的新工作條件可能就會越好。然而,長時間的找工作的缺點,是這名工人在這段期間內不直接對經濟體系產出貢獻,不得不依賴他人的產出過生活。

請注意,在純粹市場經濟中,這些問題的責任都由每個人各自承擔。失業工人可以依照自己的情況自由地選擇自己的新工作;沒有任何政府官員去決定哪位工人「應該走了」。同時,這些人不會延遲去找新工作,因為沒有政府的失業計劃,說白一點,政府的失業計劃支付那些不去找新工作的人。

正如我們在本書中不斷強調的,經濟分析本身不能決定政府政策是好是壞。但它可以揭示特定政策的結果,讓公民和政府官員可以做出明智決定。在大規模失業的情況中,問題不單純是殘酷或慈悲。例如,透過失業補助制度,政府減少了受僱工人的收入,也讓那些獲利企業不太有動機在經濟衰退期間擴大業務。

政府並不創造資源或財富,政府只是重新分配它們。如果沒有正式的政府失業保險計劃,個人和企業仍然有選擇的自由,用較多的薪水和利潤(因為不再需要貢獻給失業基金)建立自己的積蓄,以緩衝經濟困難時期。也許這個自由市場的緩衝,在實務上規模可能小於政府設立的持續失業救濟,但再次強調,經濟學讓我們瞭解的是有何權衡存在。失業救濟應該持續多久事實上並不是工程或化學問題;這顯然是個經濟問題。

例如,如果政府規定任何失業者,在找到下一份工作前,都可以收到先前工資的95%長達20年,顯然,這是浪費。即使是最熱心的失業救濟倡導者都會承認,這種假設性的政策將是災難,實際上會傷害工人(考慮所有因素下)。但是,一旦我們承認這種失業福利可能會太「慷慨」,我們的基本經濟學知識,讓我們很難去合理化政府提供超出自願純粹市場經濟所會出現的福利政策。

最後,如果政府真的有興趣幫助失業者,政府就會停止利用央行來人為地壓低利率。如果政府和公眾可以抗拒在經濟衰退期間插手的衝動,讓正確的市場價格重新將工人跟資源定位到該去的地方,就不需要再做進一步的移位。不幸的是,在現實中,央行經常為了要「治療」經濟衰退,反而助長了另一次不可持續的繁榮發生。



1 在通用譬喻中,經濟就像引擎,「過熱」意味著高度價格通膨,以及顯然不合理的股票價格與其它資產增加。

2 如果想要延伸閱讀,我們在此所提的是「奧地利學派商業週期理論」的基本知識,由Ludwig von Mises所發展,並由Friedrich Hayek闡述。

3 在圖中,可貸資金的供給曲線右移,推動平衡利率下降。

4 嚴格來說,如果虛假繁榮可以增加消費,那麼(正確測量下的)總投資必須下降,因為印鈔機沒有替社會創造更多商品與服務的能力。然而,「總投資額」是一種微妙的概念,需要市場價格來計算。在人為性不可持續的繁榮中,許多資本品的生產商可以看到自己的產出增加,儘管經濟體中的投資不足以抵銷資本結構的折舊。例如,工廠老闆可能暫停以往每月例常停機保養的做法,因為「帳面上」他在賺取更多訂單利潤。然而幾個月後,當設備因為重度使用而損耗,需要購買耗品更換時,他會發現設備價格飛漲而受衝擊。直到此刻,工廠老闆會以為他的財富與「資本存量」增加,但事實上他在消耗資本,因為資本品的產量增加(工廠的產品)不足以抵消他疏於維護設備的損失。

課程小結…

  • 商業週期是一種市場經濟的規律。商業週期中會有幾年的「繁榮」,其特徵在於低失業率、工資上漲、企業盈利,及許多企業擴張。在「繁榮」後接著會「蕭條」或衰退,出現高失業率、工資與企業盈利停滯甚至下降,及許多企業破產。
  • 政府透過中央銀行採取行動干預市場利率,導致繁榮與蕭條週期。當中央銀行創造新錢並釋放到信貸市場,從而人為地降低利率,給企業家帶來虛假信號,讓企業家擴大業務並投資於長期項目。人們在繁榮時期感覺變得富有,但人為性繁榮是一種錯覺,因為它不基於真實的儲蓄,而是通貨膨脹。不可避免的崩潰,實際上是市場基於現實的調整。
  • 在不可持續的繁榮(源於信貸市場通膨)期間,許多工人和資源被引導到錯誤的行業。經濟開始衰退後,市場必須重新將其分配到適當位置。這種工人的洗牌需要時間,從而出現高失業率。政府發支票給失業者這種「幫助」,延長了高失業率的期間。

新的術語

  • 商業週期/繁榮與蕭條週期(business cycle / boom-bust cycle):市場經濟的規律,在低失業率與經濟景氣的「繁榮」時期後,隨之而來的是高失業率與企業倒閉的「蕭條」或衰退時期。
  • 反週期政策(countercyclical policy):標準的政府與美聯儲政策,目標是抵消自由市場的變動。例如,凱因斯主義經濟學家合理化經濟衰退期間的政府赤字,認為政府赤字是刺激消費與促進就業的一種方式。
  • 宏觀經濟(macroeconomics):經濟學的分支,專注於整體經濟問題,例如價格通膨與商業週期。
  • 資本消耗(capital consumption):生活水平因為沒有投入足夠的資源來維護資本品而(暫時)提高標準。可以用「吃老本」作為譬喻。

問題研究

  • 為什麼商業週期有時也被稱為繁榮與蕭條週期?
  • 說明:「在可持續與市場導向的擴張中,利率下降的原因是因為人們減少消費並增加儲蓄,因當前銷售下降而縮減營運規模所省下的資源就會流入新的投資項目。」
  • *央行通常實施價格上限來壓低利率(類似於租金管制)?
  • *資本消耗如何產生魚與熊掌兼得的錯覺?
  • 不可持續的繁榮如何導致大規模失業?